Conquête spatiale

Système solaire, Jupiter réchauffe la glace de sa lune Europe

Publié par
Mathilde Hodouin
, le .
Mis à jour le .
Temps de lecture : ~ 1 min
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Que la glace provoque de la chaleur, c'est tout à fait contre-intuitif. C'est pourtant ce qui se passe sur Europe, l'une des lunes de Jupiter.

Jupiter est peut-être la plus grosse planète de notre système solaire, mais la NASA sait peu de choses sur cette géante gazeuse. La sonde Juno a été lancée en 2011 pour étudier l'orbite de Jupiter. Appréciez la référence mythologique... les astronomes ont envoyé l'épouse de Jupiter (Junon en français) pour le surveiller ! Cette boutade mise à part, la mission de la sonde orbitale est tout ce qu'il y a de plus sérieux. Juno est arrivée à destination pendant l'été 2015. Elle doit récolter des données sur les couches internes de Jupiter, la composition de son atmosphère et les caractéristiques de sa magnétosphère. Et si un autre objet s'écrase et explose sur la planète (vidéo), Juno sera aux premières loges. La sonde s'intéresse aussi aux interactions entre la planète et ses 67 satellites naturels. Parmi eux, Europe est le quatrième plus gros. Sa surface (la plus lisse du système solaire) est recouverte de glace, figée à -150° Celsius.

L'attraction de Jupiter réchauffe Europe à partir de son noyau !

Autant dire que ce n'est pas sur Europe que vous vous attendriez à trouver une source de chaleur. Pas de risque d'assister à une éruption aussi spectaculaire que celle survenue au Mexique (vidéo). Les astronomes de la NASA ont pourtant fait une découverte étonnante. "Il y a clairement une forme d'activité tectonique sur Europe - des éléments qui bougent, des fissures. Il y a des endroits où la glace semble avoir fondu, avec un aspect pâteux" explique Christine McCarthy, de l'université de Columbia. Comment est-ce possible ? L'interaction entre Europe et Jupiter générerait tout simplement de la chaleur sous la glace. Depuis son orbite, Europe est soumise à la force gravitationnelle des marées joviennes. Ce phénomène (que l'on observe aussi sur Terre à cause de la Lune) provoque une sorte de dynamo interne qui réchauffe doucement Europe à partir de son noyau. Le mouvement des plaques en surface produit aussi de la chaleur par frottement, à cause de micro-irrégularités. Grâce aux mesures de Juno, la NASA espère en apprendre davantage sur la composition chimique de l'océan interne d'Europe.

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