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Pluton, sa peau de serpent dévoilée par la NASA !

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La sonde New Horizons continue de balayer la surface de Pluton. La NASA publie de nouveaux clichés de la planète naine !

A l'extrémité de notre système solaire, la planète Pluton se compose principalement de roche, de glace de méthane et de glace d'eau. Depuis juillet 2015, la sonde New Horizons de la NASA survole son orbite. L'appareil a déjà observé de la vapeur et des glaces mouvantes à la surface. L'objectif Ralph/Multispectral Visual Imaging Camera (MVIC) de la sonde New Horizons photographie le relief de la planète en couleurs, à 530 kilomètres d'altitude. Une nouvelle photo a été prise à la frontière entre la zone éclairée et la zone obscure de la planète. "C'est une zone unique et étrange qui s'étend sur plusieurs centaines de kilomètres. Ce paysage ressemble plus à l'écorce d'un arbre ou aux écailles d'un dragon qu'à une formation géologique. Nous aurons besoin de temps pour comprendre comment il s'est formé. Il s"agit peut-être d'une combinaison de facteurs, entre la tectonique des plaques et la sublimation de la glace" a déclaré William McKinnon, de l'Université de Saint Louis dans le Missouri (centre-est des États-Unis). En physique, la sublimation désigne le passage d'un corps directement de l'état solide à l'état gazeux.

New Horizons photographie une curieuse "peau de serpent" !

La qualité des photographies de New Horizons est prometteuse pour la recherche spatiale. D'autres images en HD ont été prises par l'objectif Long Range Reconnaissance Imager (LORRI). Pour les chercheurs, les nuances de couleurs permettent d'observer plus finement la composition géologique de la planète. La surface de Pluton n'aura bientôt plus de secret pour la NASA. Les photos révèlent des dunes à la limite d'un ancien lac glaciaire. Il pourrait s'agir de particules de glaces volatiles, non agglomérées entre elles. Au-delà de cette fracture se trouvent des montagnes de glace avec des falaises abruptes. La glace de méthane semble très abondante uniquement dans les zones lumineuses. Le méthane se condense-t-il en présence de chaleur (zone lumineuse) ou est-il responsable de cette luminosité ? "New Horizons nous donne des cartes très précises la surface de Pluton. Elles seront cruciales pour comprendre le fonctionnement énigmatique de Pluton" a déclaré Will Grundy, chercheur à l'observatoire de Lowell à Flagstaff, en Arizona (sud des Etats-Unis).

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