Planète Mars

Mars, des galets transportés par une rivière !

Publié par
Mathilde Hodouin
, le .
Mis à jour le .
Temps de lecture : ~ 1 min
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La NASA a découvert des traces d'érosion sur Mars. Certaines roches ont été apportées à leur emplacement actuel par une rivière !

La planète Mars ne contient plus que des glaciers aux pôles depuis des millions d'années. Sur la planète rouge, la pression atmosphérique actuelle n'est pas suffisante pour maintenir l'eau liquide à la surface. La NASA n'a trouvé que des traces de saumure (eau très salée) qui coule épisodiquement . Dans cet environnement poussiéreux et glacé à -60°C, difficile d'imaginer un bassin d'eau douce. Le robot Curiosity de la NASA a pourtant trouvé des traces d'érosion. La sonde spatiale s'est posée à la surface de mars le 6 août 2012. Sa mission consiste à analyser le climat et la géologie de la planète pour préparer la première expédition habitée prévue pour 2030. Curiosity a, notamment, exploré le cratère Gale, qui s'est avéré être un ancien lac asséché. La sonde a photographié des roches martiennes modelées par le courant d'une ancienne rivière.

Ces galets martiens ont été apportés par une rivière !

Le géophysicien Douglas Jerolmack et le mathématicien bulgare Gábor Domokos ont analysé le processus d'érosion. Gábor Domokos a d'abord élaboré un modèle géométrique, pour prédire la modification de la forme et de la masse d'une pierre lorsqu'elle se cogne contre un autre objet de taille similaire. L'équipe de Douglas Jerolmack a ensuite testé ce modèle en laboratoire, grâce à un tambour rempli d'eau conçu pour éroder artificiellement des galets calcaires témoins. Les géologues ont croisé leurs observations avec les relevés sur le terrain, effectués sur les cailloux d'une rivière de montagne à Puerto Rico (Mer des Caraïbes). Ces recherches ont permis d'analyser les photos de Curiosity. Les roches martiennes ont été arrondies par un courant aquatique, qui les a transportées sur une distance d'environ 48 kilomètres. Rien à voir avec les écoulements de saumure d'aujourd'hui. Elles ont perdu 20% de leur masse initiale dans l'opération. La source de la rivière devait se trouver dans un cratère 30 kilomètres plus haut.

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