La NASA étudie une étoile naine brune pour la première fois

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Dans la catégorie des étoiles, les naines brunes occupent une place à part. La NASA s'intéresse de plus près à leur formation.

C'est un drôle d'objet substellaire, la naine brune. Elle n'est pas assez massive pour être considérée comme une étoile (au sens astrophysique du terme), mais trop massive pour entrer dans la catégorie des planètes. La masse d'une étoile détermine les conditions de température et de pression nécessaires à la fusion nucléaire de son cœur. En gros, ce qui fait qu'une étoile rayonne et brille dans le ciel. La naine brune est trop petite pour avoir atteint ce stade, c'est une sorte d'étoile avortée. Au bout d'une courte phase de réactions nucléaires, elle n'a pas réussi à se stabiliser. Elle a donc fini par s'éteindre. Sa chaleur et son rayonnement actuel viennent uniquement de sa contraction gravitationnelle (la naine brune s'effondre sur elle-même). La NASA les a peu étudiées, car leur faible luminosité complique l'observation. Difficile de les repérer et de les filmer comme ici le soleil. Mais ça, c'était avant.

La NASA étudie une étoile naine brune pour la première fois

Une équipe menée par le chercheur Justin Crepp a photographié une naine brune pour la première fois. De son petit nom HD 4747 B, cette précurseuse se trouve à 61 années-lumière de la Terre. Les astronomes ont aussi réussi à calculer sa masse, son âge et sa composition. Cette naine brune pèse environ 60 fois la planète Jupiter. La masse de cette planète sert de référence pour calculer celle des autres corps célestes gazeux. Notre naine brune serait âgé de 3,3 milliards d'années. La durée de vie d'une étoile excède celle d'une planète, comme le soleil qui pourrait vivre plus longtemps que la Terre. Cette étude a été rendue possible par la proximité d'une autre étoile, une naine blanche bien visible. "Nous pensons que ces deux étoiles se sont formées en même temps, et qu'elles ont la même origine. Cela nous a aidé à déduire les propriété physiques de la naine brune [...] HD 4747 B nous servira de référence pour étudier d'autres objets semblables" conclut Justin Crepp. Avez-vous déjà observé une étoile avec un télescope ?

Source : iflscience.com