Le Mois des Dinosaures

Dinosaures : Éruptions volcaniques et astéroïdes impliqués dans leur disparition

Publié par
Mathilde Hodouin
, le .
Mis à jour le .
Temps de lecture : ~ 1 min
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Que s'est-il passé sur Terre, il y a 66 millions d'années ? Les scientifiques font le point sur les raisons de la disparition des dinosaures.

L'image de la météorite qui s'écrase sur la Terre, provoquant la disparition des dinosaures, est bien ancrée dans l'imaginaire collectif. La réalité historique pourrait s'avérer un peu plus complexe que cela, selon les scientifiques. Deux éléments se seraient conjugués, à des dates relativement proches. La chute d'un astéroïde de 10 kilomètres de large dans la région du Yucatan (Mexique) aurait été suivie d'une série d'éruptions colossales dans les Trappes du Deccan (ouest de Inde). Ces phénomènes cumulés ont rejeté suffisamment de poussière, cendres et fumées nocives (dioxyde de carbone et dioxyde de soufre) pour modifier le climat. 75% des espèces présentes sur Terre n'ont pas survécu. Les cimetières de dinosaures comme celui-ci en Mongolie sont là pour nous rappeler la tragédie. Il s'agit de l'une des pires extinctions de masse que notre planète ait connues. Les scientifiques datent la catastrophe de 66,04 millions d'années, à plus ou moins 30 000 ans près.

Les Trappes du Deccan connaissaient une forte activité volcanique à cette période. La chute de l'astéroïde aurait aggravé le phénomène, et déclenché des éruptions géantes. "Avec une marge d'erreur très faible, nous pensons que les deux événements ont été simultanés. La chute de l'astéroïde [...] a été suivie des plus grandes éruptions volcaniques que la Terre ait vues en 60 millions d'années. Elles ont provoqué 4 000 siècles de changement climatique, avec une acidification des océans et des pluies acides" explique le vulcanologue Loÿc Vanderkluysen de l'Université Drexel de Philadelphie (Etats-Unis). Il a fallu 35 ans de débats aux scientifiques pour s'accorder sur ce point. "Les deux processus en tandem ont provoqué les extinctions" confirme Paul Renne, directeur du Centre de géochronologie de l'Université Berkeley, en Californie (Etats-Unis). Aujourd'hui, les scientifiques ne savent même pas avec certitude de quelle couleurs étaient les dinosaures. Les éruptions dans les Trappes du Deccan ont duré 420 000 ans. Cette fin apocalyptique du Crétacé a permis aux mammifères et à l'homme de devenir les animaux dominants sur la planète.

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